R.I.P Doug Tompkins, aventurier légendaire et défenseur de l'environnement


Hier, avec le décès de Douglas Tompkins, 72 ans, notre monde a perdu un défenseur de l'environnement et un aventurier visionnaire. Selon les rapports des responsables chiliens, Tompkins est mort de complications liées à une hypothermie grave après que son kayak ait chaviré par des vents violents sur le lac General Carrera en Patagonie chilienne.

Cherchant un moyen de soutenir ses aventures de ski, d'escalade et de canotage, Tompkins a fondé la société d'équipement de plein air The North Face à San Francisco en 1963 avant de cofonder la marque de vêtements Esprit, qui deviendrait extrêmement populaire dans les années 1980 et lui rapporterait. une grande partie de sa fortune. Malgré ces bénéfices, Tompkins est devenu désenchanté par ses succès entrepreneuriaux, estimant que l'industrie du vêtement qu'il avait aidé à développer produisait une consommation excessive qui sapait sa propre éthique environnementale.

Afin de «payer son loyer pour vivre sur la planète», Tompkins a vendu sa participation dans Esprit en 1990 et a déménagé en Patagonie chilienne pour commencer à acheter de grandes étendues de terres stratégiques pour la conversion en zones protégées. Au cours des deux décennies et demie suivantes, Tompkins - souvent en étroite collaboration avec sa deuxième épouse Kristine McDivitt Tompkins - achètera et conservera environ 2,2 millions d'acres de terres au Chili et en Argentine voisine, y compris le parc national phare Future Patagonia.

Bien que Tompkins ait prévu de faire don de ses terres acquises à titre privé aux systèmes de parcs nationaux du Chili et de l'Argentine, ses pratiques ont été critiquées par certains pour leurs impacts sur les économies régionales comme l'élevage et la salmoniculture. Tompkins, cependant, est resté inébranlable dans son engagement à protéger la nature pour elle-même et pour sa capacité à inspirer une éthique environnementale cruciale à ceux qui en ont fait l'expérience.

L'importance formatrice des propres expériences de Tompkins avec la nature sauvage était clairement évidente dans le feu dans ses yeux et la teneur de sa voix alors qu'il décrivait les joies et les périls de ses descentes en kayak pionnières et de ses ascensions alpines de la Sierra de Californie au sommet de Le tristement célèbre Cerro Fitz Roy de Patagonie. Le fait que les rivières, les montagnes et les forêts que Doug Tompkins a travaillé avec diligence pour protéger et conserver un héritage approprié inspirera une passion similaire dans les générations d'aventuriers et de défenseurs de l'environnement à venir.


Doug Tompkins, l'homme d'affaires devenu écologiste mort dans un accident de kayak dans le sud du Chili hier, est crédité, avec sa femme Kris, d'avoir préservé plus de terres que tout autre citoyen privé - plus de deux millions d'acres, le tout dans la région délirante de Amérique du Sud connue sous le nom de Patagonie.

Tompkins était un partisan du mouvement de l'écologie profonde, qui soutient que les humains doivent revenir à une relation beaucoup plus humble avec la nature, et il était infatigable et intransigeant dans ses efforts pour préserver la nature sauvage et vierge du sud du Chili et de l'Argentine, même à le coût des relations avec les habitants et d'autres personnes qui n'étaient pas d'accord avec lui. Comme l'a rapporté Bloomberg, Tompkins a déclaré: «Je suis un partisan de la justice sociale, mais il n'y a pas de justice sociale sur une planète morte. Si vous voulez détruire la planète, vous pouvez dire adieu à la justice sociale. La terre vient en premier. »

Mais à quoi ressemblent exactement les terres que Tompkins a combattu si durement pour sauver de la prédation? Qu'est-ce qui lui est arrivé sous la peau en 1968, quand il s'est aventuré dans le sud dans une camionnette en lambeaux avec des compagnons poussiéreux comme Yvon Chouinard, pour ne jamais vraiment partir? Le photographe James Q Martin a passé du temps avec Tompkins et sa femme, documentant leurs efforts et les terres qu'ils aiment, et ce sont quelques-unes des images qu'il a rapportées.

Cerro Castillo dans la région d'Aysen en Patagonie, Chili.

Lago Bertrand, région d'Aysen au Chili. Près de Parque Pataogonia, Chili.

Kris Tompkins à Valle Chacabuco - dans Parque Patagonia, Chili.

Vol avec Doug Tompkins à Valle Chacabuco - à Parque Patagonia, Chili.

Le Huemul en voie de disparition dans le Parque Patagonia, Chili.

Luke Nelson, Jeff Browning et Krissy Moehl ont traversé un terrain vierge dans la Valle Chacabuco, Parque Patagonia, Chili.

Lago General Carrera dans la région d'Aysen en Patagonie, Chili.

Guanacos à Tamangito Parque Patagonia, Chili.

Camping de nuit à Valle Chacabuco, Parque Patagonia, Chili.

Cerro Kris dans Parque Patagonia, Chili.

Valle Chacabuco dans Parque Patagonia, Chili.

The Baker Confluence - Aysen Region of Patagonia, Chile (juste à l'extérieur du parc)

Migration des cygnes dans le parc Parque Patagonia, Chili.

Guanacos à Valle Chacabuco dans Parque Patagonia, Chili.

Valle Chacabuco dans Parque Patagonia, Chili.

Valle Chacabuco, Parque Patagonia, Chili.

Gauchos dans Parque Patagonia, Chili.

Installations du Parc Patagonie à distance après une pluie. Parque Patagonia, Chili.

Valle Chacabuco - Parque Patagonia, Chili.

Kris Tompkins à Valle Chacabuco - dans Parque Patagonia, Chili.

Sur le terrain avec Doug Tompkins au Parque Patagonia, Patagonie, Chili.


Douglas Tompkins, co-fondateur de North Face, décède dans un accident de kayak

1 sur 6 Douglas Tompkins pose dans sa propriété d'Ibera, près de Carlos Pellegrini dans la province de Corrientes, Argentine, le 5 novembre 2009. DANIEL GARCIA / AFP Voir plus Voir moins

2 sur 6 Douglas Tompkins et sa femme Kristine posent devant leur maison au domaine "Rincon del Socorro" à Ibera, près de Carlos Pellegrini dans la province de Corrientes, Argentine, le 5 novembre 2009. DANIEL GARCIA / AFP Voir plus Voir moins

4 de 6 Vue aérienne du domaine "Rincon del Socorro" du milliardaire américain Douglas Tompkins, à Ibera, près de Carlos Pellegrini dans la province de Corrientes, Argentine, le 5 novembre 2009. DANIEL GARCIA / AFP Voir plus Voir moins

5 sur 6 Doug Tompkins, fondateur d'Esprit and The North Face, est vu dans une photo d'archive de 2006 dans son jardin biologique près du parc Pumalin au Chili. Heather Sarantis / Special to The / SFC Voir plus Voir moins

Douglas Tompkins, un amateur de plein air, un activiste environnemental, un défenseur de l'environnement et un entrepreneur qui a cofondé la société de vêtements North Face à San Francisco, est décédé mardi dans un accident de kayak dans le sud du Chili.

M. Tompkins, qui a également cofondé Esprit avec sa femme d'alors, Susie Tompkins Buell, a chaviré en pagayant avec cinq autres personnes sur le lac General Carrera dans la région de Patagonie, selon des informations confirmées par des responsables de North Face. Il a finalement été retiré de l'eau, mais est mort d'hypothermie à l'hôpital régional de Coyhaique. Il avait 72 ans.

General Carrera est un lac pittoresque entouré de sommets enneigés des Andes. Il est connu pour ses formations géologiques spectaculaires, ses conditions météorologiques imprévisibles et ses eaux froides, généralement inférieures à 40 degrés Fahrenheit.

M. Tompkins, un kayakiste expérimenté, et ses collègues pagayeurs ont chaviré après avoir été frappés par de grosses vagues par mauvais temps, selon les rapports de l'armée chilienne. Un patrouilleur militaire a sauvé trois des plaisanciers et un hélicoptère a soulevé les trois autres, selon l'armée.

Les chaînes d'information sud-américaines ont rapporté que M. Tompkins était dans l'eau pendant une longue période avant d'être secouru.

M. Tompkins est né dans l'Ohio en 1943 et a grandi à Millbrook, NY. Ski de course, grimpeur et alpiniste avec plusieurs premières ascensions à son actif, il a fondé le California Mountaineering Guide Service en 1963. Il a cofondé North Face en 1964. Le magasin de détail - nommé d'après le côté le plus froid et le plus impitoyable d'une montagne - a été fondé à North Beach pour équiper les alpinistes, les explorateurs et les grimpeurs. Il vend toujours des équipements d'escalade et de randonnée de haute performance.

M. Tompkins a été décrit comme un aventurier et un preneur de risque qui a employé sa brillante imagination à la fois dans les affaires et pour essayer de sauver la Terre. Il a rencontré sa première femme, Tompkins Buell, en faisant de l'auto-stop. Les deux ont eu deux filles et ont cofondé la société de vêtements Esprit. En 1986, Esprit était devenu une marque mondiale, atteignant 800 millions de dollars de ventes. Ils ont divorcé en 1989.

«Je suis incroyablement attristé par cela, mais il vivait à la limite», a déclaré Tompkins Buell, qui est restée proche de son ex-mari. «Il rentrait d’aventures chez lui et disait:« Eh bien, j’ai encore trompé la mort. »C’est ainsi qu’il vivait. C'était une personne très inspirée. Il n'y avait rien qu'il pensait vouloir faire qu'il n'ait pas fait. "

Sa fille, Quincey Tompkins Imhoff, de Healdsburg, s'est souvenue d'une époque où son père avait atterri un petit avion sur une plage isolée de Basse-Californie pour remarquer plus tard que la marée montait et recouvrait les roues. Elle, sa sœur et les autres passagers ont été invités à s'asseoir sur l'aile arrière pour donner de la traction à l'avion, puis à sauter lorsque l'avion a pris l'air.


Doug Tompkins, vie et héritage

Par Tyler Williams

Le lac General Carrera se trouve inexplicablement à cheval sur les Andes. De l'espace, il ressemble un peu à une salamandre avec ses pattes arrière écartées au nord et au sud dans des vallées de montagne verdoyantes et son museau bulbeux sondant l'est, dans les plaines arides de l'Argentine. Le lac est barré par d'anciennes moraines glaciaires, forçant ses eaux à s'écouler vers l'ouest, à travers les Andes. Il le fait via la rivière Baker, la plus grande voie navigable du Chili. Comme on peut l'imaginer, cette géographie excentrique et grandiose crée une scène dramatique.

Des nuages ​​s'enroulent sur des flèches de granit au-dessus du champ de glace du nord de la Patagonie à l'ouest, tandis qu'un ciel sans fin reflète les eaux céruléennes du lac à l'est. Le long de la rive nord, les falaises sont érodées en formations fantastiques de calcaire poli, connues localement sous le nom de grottes de marbre. Ces chambres rocheuses lisses ont été formées en raison de l'action des vagues générées par le légendaire vent de Patagonie, un produit de la lutte de l'atmosphère pour s'égaliser entre une chaîne de montagnes détrempée et couverte de glace et une étendue ensoleillée de steppe brune.

Au matin du 8 décembre 2015, l'ambiance commençait à peine à se dégourdir les jambes. Depuis une crique protégée sur la rive nord du lac, les vents n'ont guère inquiété six pagayeurs prêts à se réembarquer après une journée d'escale lors de leur excursion de 5 jours. Parmi la demi-douzaine de pagayeurs figuraient certains des aventuriers les plus accomplis de notre temps. Rick Ridgeway, 66 ans, membre de la première équipe américaine au sommet du K2, Jib Ellison, 54 ans, pionnier du rafter en eau vive et fondateur de Project Raft, Laurence «Lorenzo» Alvarez-Roos, 49 ans, copropriétaire de Bio Bio Expeditions on Chile's Incomparable Rivière Futaleufu, Weston Boyles, 29 ans, kayakiste et cinéaste de classe V, et Yvon Chouinard, 77 ans, une légende vivante de l'escalade, mais aussi un pagayeur expérimenté qui a participé à la première descente de la fourche Clarks du Yellowstone. Il y avait également leur ami et hôte, Doug Tompkins, 72 ans, dont nous devrions tous connaître l’histoire, mais pas, principalement en raison de sa réticence à l’égard des médias. Skieur, grimpeur, pagayeur, pilote, créateur d'équipement, magnat des affaires, écologiste, Tompkins ne peut être étiqueté avec aucune étiquette, sauf en tant qu'homme avec un feu inextinguible.

Viva Los Funhogs: Tompkins, à gauche, avec Rick Ridgeway et Yvon Chouinard au sommet du Cerro Kristine, nommé en l’honneur de l’épouse de Tompkins, Kris McDivitt Tompkins. Photo de Jimmy Chin

Dernièrement, ce feu a brûlé à son bureau, organisant des efforts de conservation herculéens. Son envie d'aventure était restée largement insatisfaite, donc une excursion de pagaie sur le deuxième plus grand lac d'Amérique du Sud était la solution idéale. «Il était vraiment en plein essor», dit Boyles, qui connaît Tompkins depuis l'âge de 4 ans.

Dans son kayak de mer unique, Boyles a pagayé devant les autres, surfant sur des vagues roulantes de deux pieds, se retournant occasionnellement pour prendre des photos d'Alvarez dans l'autre single et des deux kayaks tandem à l'arrière. Chouinard et Jib Ellison ont pagayé l'un des doubles, Ridgeway et Tompkins étaient dans l'autre, qui était en proie à ce que Ridgeway décrirait plus tard comme «un gouvernail capricieux». Toutes les 15 minutes environ, après que la fête se soit séparée dans leur bonheur de surf, Boyles et Alvarez s'arrêtaient pour laisser les doubles se rattraper. Le groupe a dérivé et a bavardé, passant du bon temps avec les vagues et un vent arrière régulier les poussant vers l'est.

Un plan se formait déjà dans la tête de Boyles: sauver les nageurs, faire un feu, sécher, regrouper. Après peu de discussion, le groupe est passé à l'action.

Quelques minutes après que les hommes se soient dispersés de leur deuxième regroupement de la matinée, le vent a commencé à se lever. Les vagues sont devenues plus grosses, et un second vent, plus irrégulier, a commencé à dévaler la vallée de la rivière Avellanos à leur gauche. Sentant les conditions s'améliorer, tous les bateaux se dirigèrent vers l'abri d'une péninsule qui se trouvait à seulement un demi-mille devant. Avançant dans le lac comme une tête de marteau, l'autre côté de la pointe offrirait un abri contre le vent croissant et le courant du lac les balayant la tête la première vers les plaines de l'Argentine.

Alors qu'il s'approchait du rivage, Boyles jeta un dernier coup d'œil par-dessus son épaule pour vérifier ses compagnons, ce qui dans ces conditions est plus difficile qu'il n'y paraît. Un coup d'œil doit être chronométré avec la montée de la houle pour voir au-dessus des vagues, et chaque tour de torse compromet le contrôle dans les vagues. Néanmoins, Boyles a volé une vue de la baie derrière lui, attrapant un aperçu fugace du kayak orange de Tompkins et Ridgeway. Quelque chose semblait anormal, même si pour le moment il ne savait pas s'ils avaient chaviré.

En scannant à nouveau, il n’a pas pu repérer Tompkins ou Ridgeway, ni même leur kayak. La plage abritée était à moins de 100 mètres, alors Boyles et les autres se sont précipités à terre et ont grimpé une falaise basse pour une meilleure vue. De là, ils pouvaient voir Ridgeway et Tompkins, séparés de leur kayak et nageant quelque peu inefficacement vers le rivage. Malgré leurs progrès lents, ils semblaient voués à un atterrissage sur le point. Les vagues sur lesquelles ils roulaient s'écrasaient directement dessus.

Les hommes ont planifié une excursion de 5 jours en kayak sur le lac chilien General Carrera. Le quatrième jour, Tomkins et Ridgeway ont chaviré dans une eau à 39 degrés. Ouvrez une carte plus grande ou un encart dans un nouvel onglet.

"Je pensais, oh mon garçon, ce serait un spectacle de merde mais tout ira bien", se souvient Boyles. Un plan se formait déjà dans sa tête: secourir les nageurs, faire un feu, sécher, regrouper. Après peu de discussion, le groupe est passé à l'action. Boyles a sauté de nouveau dans son bateau, et Alvarez a pris le siège avant dans le double d'Ellison. Chouinard est resté sur la plage comme seule ressource à terre. Les sauveteurs ont pagayé à environ 150 mètres vers les victimes, qui s'étaient étrangement éloignées du point, pas comme prévu. Ils étaient dans l'eau depuis environ 7 minutes lorsque Boyles atteignit Tompkins. Quelques secondes plus tard, le kayak double a atteint Ridgeway, qui, comme Ellison se souvient, «était clairement en moins bonne forme que Doug. Ridgeway a saisi la boucle arrière du kayak double. Ellison a établi un contact visuel avec Boyles, maintenant avec Tompkins à environ 20 mètres, et tout le monde a commencé pour le tourbillon géant derrière la pointe du marteau, pagayant parallèlement à des vagues abruptes avec le vent d'Avellanos traversant leurs arcs en rafales imprévisibles.

En quelques instants, le sauvetage apparemment routinier a pris une sensation plus menaçante. Ridgeway et Tompkins s'étaient tous deux vêtus de vestes de pagaie et de sous-vêtements thermiques pour une journée d'été ensoleillée. Ils perdaient rapidement de la force dans l'eau glaciale, dont la marine chilienne rapporterait plus tard qu'elle était de 39,2 degrés. Avec la traînée des nageurs sur la poupe, un vent de face puissant et des vagues raides, les pagayeurs ont eu du mal à progresser. «Même avec deux d'entre nous en train de pagayer, il était encore difficile de réussir», dit Ellison. Il a fallu à Ellison et Alvarez jusqu'à 15 minutes pour atteindre une petite île rocheuse au bord de la baie, où ils ont aidé le Ridgeway hypothermique et semi-conscient à sortir de l'eau. Ils l'ont installé à l'abri du vent et ont immédiatement creusé la trappe arrière du téléphone satellite.

Boyles, quant à lui, perdait du terrain. Reconnaissant la futilité de traîner un nageur sur la boucle arrière, les deux hommes ont essayé à plusieurs reprises de faire monter Tompkins sur le pont arrière du kayak. Boyles a arrêté de pagayer momentanément pour placer son bonnet de laine sur la tête de Tompkins, mais l’eau glaciale avait déjà sapé la force de Tompkins. Il n'a pas été en mesure de pousser le dauphin dynamique sur le bateau.

La jupe de Boyles s'est détachée du cockpit à trois reprises alors qu'il se tordait pour aider, et à chaque tentative, il a été forcé de faire une attelle pour éviter le chavirage. S'il nageait, les deux hommes le savaient, aucun ne survivrait. Tompkins a finalement attrapé Boyles autour de la taille avec son bras droit et a accroché un talon sur le dessus du bateau. Il s'accrochait obstinément alors que Weston continuait de se caresser. Ils avaient bien dépassé le point et le rivage devenait de plus en plus éloigné, mais Boyles se tourna vers son partenaire et lui offrit de l'espoir. «Nous y arrivons», a-t-il déclaré.

Weston Boyles. Photo par Elizabeth Boyles

Les deux se connaissaient depuis que Boyles était un enfant en bas âge qui trébuchait dans l'appartement de Tompkins à San Francisco. Le père de Boyles, Edgar Boyles, collaborait avec Tompkins sur un livre grand format illustrant le carnage de l'exploitation forestière appelé Coupe à blanc. C'était la première de plusieurs publications que Tompkins produirait dans le cadre d'une série environnementale comprenant Fatal Harvest - La tragédie de l'agriculture industrielle et de l'élevage de bien-être, et Pillage des Appalaches - La tragédie de l'extraction du charbon au sommet des montagnes. Mais Coupe à blanc, publié en 1994, a été le véritable catalyseur de l’ère la plus fructueuse de l’activisme de Doug Tompkins, une période de travail qui a fait de lui le principal philanthrope environnemental au monde.

Quand Tompkins et Edgar Boyles ont commencé Coupe à blanc, ils se connaissaient depuis plus de 20 ans, depuis qu'ils étaient jeunes skieurs. Edgar était plus jeune et admirait naturellement Tompkins, qui était à l'aube de l'équipe nationale, avec le célèbre schusser Billy Kidd. La société d'élite gravitait autour de Tompkins. Il a rencontré Chouinard à l'adolescence en grimpant dans les Shawagunks du nord de l'État de New York. Plus tard dans la vie, il a partagé la compagnie avec le présentateur de nouvelles télévisées Tom Brokaw et l'auteur Thomas McGuane.

Ces associations sont nées naturellement de la confiance indéfectible de Tompkins. À 15 ans, il a abandonné un internat de New York pour poursuivre l'équipe de ski américaine sur leur site d'entraînement d'été à Portillo, au Chili. Ses rêves de ski se sont terminés par une jambe cassée plusieurs années plus tard, mais à ce moment-là, il était déjà passé à la phase suivante de la vie, commençant The North Face à 21 ans. L'entreprise a commencé comme un catalogue de vente par correspondance avant d'ouvrir une vitrine à San Francisco. Quartier de North Beach en 1966. The Grateful Dead a joué à l'inauguration.

Doug Tompkins affiche un sourire sur le Middle Fork San Joaquin. Septembre 1980. Photo de Reg Lake.

À 24 ans, alors que la plupart d'entre nous terminent leurs études universitaires ou recherchent simplement notre place dans le monde, Tompkins a vendu The North Face pour 50 000 $. Il avait créé la tente dôme et développé une marque durable, alors pourquoi ne pas encaisser et partir en voyage en Amérique du Sud? «Doug a toujours dit:« Il faut garder au moins quatre mois par an ouvert à l’aventure », raconte Ellison. Ainsi, avec Chouinard, le champion de ski Dick Dorworth et la cinéaste Lito Tejada-Flores, Tompkins a conduit de la Californie à la Patagonie, surfant et skiant en cours de route. Au bout de la route, ils essaieraient de forger une nouvelle route jusqu'à l'improbable flèche de granit de Fitzroy. Le grimpeur britannique Chris Jones a rejoint l'équipe en Argentine, et le quatuor a passé des semaines dans une grotte de neige avant de gagner le sommet, où ils ont déployé un drapeau proclamant «Viva los Funhogs». Le film de Tejada-Flores sur l’aventure a remporté le grand prix du Festival du film de Trente en Italie et l’a inspiré à cofonder le Telluride Mountain Film Festival. Le road trip désormais légendaire, revisité 40 ans plus tard dans le documentaire 180 degrés sud, a également été essentielle à la création par Chouinard de la marque Patagonia.

Au retour de Tompkins de Fitzroy, lui et sa première femme, Susie Buell, ont lancé une nouvelle entreprise, la société de vêtements Esprit. Leur première salle d'exposition sortait de l'arrière d'un break. En une décennie, les ventes annuelles ont dépassé 100 millions de dollars.

«Il a appelé cela le commerce du chiffon», dit Reg Lake, qui a rencontré Tompkins après leur retour de voyages séparés au Chili's Bio Bio en 1980. Tompkins était là sur l'une de ses chartes Esprit. Il a organisé les voyages d'entreprise pour les employés d'Esprit, voyageant vers les plus beaux fleuves du monde, y compris le Pacuare au Costa Rica et le Yangtze en Chine, car sa dernière passion pour l'aventure n'était plus l'escalade de grands murs. C'était du kayak en eau vive.

Au dernier décompte, Doug et Kris Tompkins ont protégé un total de 2,2 millions d'acres, ce qui en fait les défenseurs des terres les plus prolifiques au monde.

Des bateaux en plastique remplaçaient la fibre de verre fragile, et Tompkins a vu comment le nouveau matériau pourrait ouvrir une pléthore de rivières de la Sierra Nevada à l'exploration. Pour ses partenaires de pagayage, il a recruté Lake et Royal Robbins, qui, comme Tompkins, était un titan du monde du vêtement et un grimpeur pionnier. Entre autres réalisations célèbres, Robbins avait réalisé la première ascension du mur nord-américain d’El Capitan avec Chouinard et deux autres seize ans plus tôt. Lorsque l'arthrite a ralenti ses prouesses en escalade, Robbins s'est mis au kayak et a commencé à courir avec Tompkins and Lake. Le trio a fait une partie de faire voler l'avion de Tompkins au-dessus de rivières non exploitées pour repérer, puis de revenir quelques jours plus tard avec leurs kayaks. Grâce à ce processus, ils ont fait les premières descentes sur la fourche sud du San Joaquin, la fourche sud du Kern et le ruisseau Sespe en Californie du Sud. Leur deuxième descente du South Merced a servi de mission de formation pour leur projet Triple Crown, dans lequel ils ont parcouru la Sierra via trois routes fluviales désormais classiques - les sources du Kern, la course du postpile du diable sur le San Joaquin, et la fourche du milieu des rois.

Il est difficile d’imaginer qu’un grimpeur millionnaire puisse réaliser des descentes aussi importantes en eau vive, mais c’est aussi tout à fait logique. «C'était un si bon athlète», dit Chouinard, «et il poussait toujours. En plus de ses sports d'aventure, Tompkins a clôturé et a eu un jeu de squash méchant. Avec un avion privé dans le mélange, il a été fait pour retirer quelque chose comme le Sierra Triple Crown. "Je n'étais pas sûr qu'il était humain", dit Edgar Boyles, "parce que les humains ne peuvent pas faire tant de choses, si bien."

Rob Lesser, Doug Tompkins, John Wasson et Reg Lake, première descente de la fourche Clarks de Yellowstone, 1984. Photo Collection Rob Lesser

Les jours de la Triple Couronne du début des années 80 étaient près d'une décennie passée lorsque Boyles et Tompkins ont chacun piloté de petits avions (Tompkins avait un Cessna 206) au nord de San Francisco à travers la ceinture de bois pour faire des recherches pour Coupe à blanc, avec Elizabeth, l’épouse d’Edgar, aux commandes du soutien au sol. Lorsqu'ils sont arrivés sur l'île de Vancouver, sur la côte de la Colombie-Britannique, ils sont tombés sur une vieille vallée qui était inévitablement destinée à la scie, et Tompkins ou qui que ce soit d'autre ne pouvait rien y faire. Malgré la publication de Coupe à blanc, cette forêt serait perdue. C'était une triste réalisation, mais cela a réveillé une révélation chez Doug Tompkins: alors que les derniers repaires primitifs de l'Amérique du Nord avaient pour la plupart disparu, une autre Colombie-Britannique existait à l'autre bout de la planète et une grande partie était encore intacte. Une partie était même à vendre.

Puerto Montt, au Chili, ressemble un peu à Seattle il y a 100 ans. Les maisons au toit secouent les collines escarpées au-dessus d'un front de mer animé, où les bateaux naviguent à travers un grand port maritime. Des montagnes bleues verticales entourent l'eau et des champs de neige scintillants se glissent furtivement au-delà de leurs flancs. Au début des années 1990, l'exploitation forestière de ces montagnes balnéaires prenait de l'ampleur, mais la coupe dépassait à peine le paysage de la ville. Au-delà de cette vue, au bout de la route, s'étend une vallée fluviale verte entourée de plateaux granitiques parsemés de lacs. En quelques années, la marche de l'industrie du bois atteindra cet endroit, appelé Pumalín par les indigènes. Avant que cela ne puisse arriver, Tompkins l'a acheté.

Tompkins et ses amis ont adopté la nature sauvage comme leur pouls, acceptant toute l'incertitude qui l'accompagne. «Nous étions toujours à la recherche de quelque chose pour nous en sortir», dit Chouinard.

La loi chilienne n'imposait aucune restriction aux ressortissants étrangers qui achetaient des terres privées et les terres étaient bon marché. Pour 600 000 $, Tompkins a obtenu une parcelle de pays riche de 25 000 acres, comparable géographiquement à Squamish Valley, en Colombie-Britannique. On ne peut qu'imaginer l'excitation que Tompkins a dû ressentir en scannant une carte de la Patagonie, une multitude de vallées instables et de redoutes montagneuses à portée de main. Mais bien sûr, Tompkins ne regardait pas cette vaste campagne avec l'avarice de l'extraction de la richesse en tête, il voulait la sauver de ce destin, pour préserver un seul coin de la planète du complexe techno-industriel, peut-être même créer un économie locale qui valorise la nature sauvage en harmonie avec un paysage naturel époustouflant. Avec le temps, cela pourrait être l’utopie de Doug Tompkins.

Ce premier achat n'était que le début. Finalement, la réserve de Pumalín a atteint plus de 700 000 acres, et de nombreux Chiliens ont considéré ses acquisitions avec méfiance. La méfiance à l'égard d'un riche Américain achetant d'immenses terres a déclenché des rumeurs absurdes. Tompkins était un espion, disaient certains, ou créait un État sioniste. La voix plus douce de la nouvelle épouse de Tompkins, Kristine McDivitt Tompkins, a permis de dissiper ces affirmations. Elle avait été PDG de la Patagonie de Chouinard quand ils sont tombés amoureux, et était aussi engagée dans la cause de la conservation que Tompkins. Ensemble, ils ont développé divers bras organisationnels pour diriger différents aspects de leur travail: la Fondation pour l'écologie profonde, le Conservation Land Trust et la Conservación Patagónica.

En Patagonie, Doug Tompkins survole le paysage qu'il s'est battu pour protéger. Photo par James Q Martin

Au cours des 20 années suivantes, Doug et Kris Tompkins se sont attaqués à une foule de causes environnementales, grandes et petites. Il y avait un forum sur la mondialisation et des publicités dans le New York Times avec des titres comme Extinction Crisis et Clearcutting Your National Forest. Il y avait des livres spécifiques comme Coupe à blancet des dons importants à Earth Island Institute, aux Amis de la Terre, à l'Organic Consumers Organization, au Sierra Club, et même au réseau TV Turnoff. Et il y a eu plus d'acquisitions de terres, la vallée du Corcovado, les zones humides d'Iberá en Argentine, la péninsule de Yendegaia près de la Terre de Feu et la vallée de Chacabuco, non loin du lac General Carrera. Au dernier décompte, il s’agit d’un total de 2,2 millions d’acres, faisant de Doug et Kris Tompkins les défenseurs des terres les plus prolifiques au monde.

Pour gérer la liste croissante de projets, Tompkins a embauché un groupe d'âmes passionnées qui avaient souvent peu ou pas d'expérience avec la tâche à accomplir. Mais le talent de Tompkins était vif et sa confiance était contagieuse. Ses employés réussissaient généralement, et il y avait aussi des avantages sociaux. Depuis ses jours chez Esprit, Tompkins a mis un point d'honneur à faciliter les expériences de ses employés et collaborateurs, de leur donner un aperçu de ses propres motivations nées de lieux inspirants et sauvages. Après la publication de Coupe à blanc, il a organisé un road trip pour Edgar et Elizabeth Boyles et leur famille au cœur de la Patagonie côtière. Ils devaient conduire la route sud en développement du Chili, la Carretera Austral.

Weston Boyles avait 7 ans. Il se souvient: «Mon frère, ma mère, mon père et moi sommes montés dans cette jeep russe et avons juste commencé à rebondir sur le chemin de terre. Il y avait des chutes d'eau et des glaciers à presque chaque tournant. Cela a fait une énorme impression. Au lycée, Boyles était de retour dans la région en tant qu'étudiant d'échange à Bariloche, en Argentine. «Doug voulait que je quitte l'université et que je vienne travailler pour lui», dit Boyles, «mais je ne l'ai pas fait.» Au lieu de cela, Boyles a étudié l'architecture et a poursuivi son intérêt pour le cinéma. Son père, Edgar Boyles, avait été l'un des premiers Occidentaux à tourner au Tibet, et a capturé plus tard les premières images de pandas sauvages. Lorsque Weston Boyles a eu sa propre caméra vidéo à 14 ans, il a tourné un film d’un voyage scolaire dans le Cataract Canyon du Colorado. Les images d'eau vive étaient si dramatiques et si dangereuses que les administrateurs de l'école ont annulé la sortie l'année suivante.

Weston Boyles et Doug Tompkins en 1983. Photo par Edgar Boyles

Après l'université, Boyles a accepté Tompkins sur son offre d'emploi et s'est rendu au Chili pour faire un film pour Conservación Patagónica. Il y avait une nouvelle menace en Patagonie: les barrages. Soutenus par des sociétés multinationales, deux barrages sur le Baker et trois autres sur la lointaine rivière Pascua devaient alimenter d'énormes lignes électriques s'étendant sur presque toute la longueur du Chili, du sud éloigné aux villes et aux vastes mines de cuivre du nord. Avec trois autres, Boyles a pagayé sur le cours inférieur de la rivière Baker, capturant des images à la fois du paysage dramatique et des véritables campesinos qui vivent sur les rives de la rivière. Le voyage devait durer six jours. Il en a fallu douze. «Chaque fois que nous passions devant un ranch, ils nous invitaient à être copains», dit Boyles, «et nous finissions généralement par rester pour le dîner.

L’un de ces retards sociaux a engendré le moment très particulier de Boyles en Colombie-Britannique, l’épiphanie d’un activiste. Lors de l’anniversaire d’une grand-mère au bord de la rivière, un jeune de 14 ans du nom de Sebastian a informé Boyles qu’il prévoyait de faire du kayak sur la rivière la semaine suivante, avec un groupe de jeunes pagayeurs appelé Club Nautico Escualos, les River Sharks. Dans cette partie de la Patagonie, les gauchos en bérets étaient monnaie courante. Les adolescents en kayak en plastique ne l'étaient pas. Boyles était stupéfait. «Un club de pagayage pour jeunes dans la Patagonie menacée par les barrages? Je me suis dit: "C'est une histoire qui doit être racontée." "

Quelques jours plus tard, Boyles était de retour sur la rivière avec les Escualos. Le club a été conçu par les professeurs locaux Roberto Haro Contreras et Claudia Altamirano, qui ont été initiés au kayak lorsque l'aventurier argentin Marcos Olviday a pagayé devant leur ville frontière de Cochrane lors d'un voyage transcontinental. Réalisant le cadre idyllique de leur maison - la rivière translucide Cochrane traverse la ville, et le Baker est à quelques minutes - les Contreras ont bricolé des kayaks usagés et ont commencé à mettre leurs élèves sur l'eau. Le club en était à sa 12e année lorsque Boyles a rejoint les Escualos, et le film a naturellement commencé à tomber ensemble. Pendant les dernières étapes du tournage, Boyles a eu un aperçu des plus poignants: ces enfants n'avaient jamais vu de barrage.

The North Face a commencé comme un catalogue de vente par correspondance avant d'ouvrir une vitrine à San Francisco en 1966. The Grateful Dead a joué lors de l'inauguration.

Boyles a immédiatement eu l'idée d'un programme d'échange entre les Escualos et les étudiants de la Colorado Rocky Mountain School. Il a appelé le programme Ríos to Rivers. Un effort massif de collecte de fonds et une pile encore plus intimidante de dégagements de visa ont conduit les enfants du Colorado en Patagonie, où ils ont pagayé dans le bas Baker. Les étudiants ont rencontré le PDG de HidroAysén, la société d'ingénierie qui construirait les barrages, puis ont fait tourner la rivière avec le sénateur chilien Antonio Horvath, l'un des principaux opposants politiques au projet. When summer arrived in the northern hemisphere, the Chilean kids came to the United States to meet with various stakeholders and visit Glen Canyon Dam. As the Escualos gaped at the massive concrete plug impounding the Colorado River above Grand Canyon, a young man named Danilo Cruces told a teacher, “This makes me afraid. This same thing will happen in Patagonia.” It was the kind of light bulb moment that makes an activist beam, and it would not have come to pass without Boyles’s indefatigable effort. He was starting to exhibit the kind of motivation that steered Doug Tompkins’ zealous life, plowing through the dirty work to eventually produce real value, and real change.

In the Grand Canyon, Boyles and the Escualos spent extra time at the abandoned Marble Canyon Dam site. They talked about David Brower and Martin Litton, sediment loads and energy demands. But the outstanding theme of that trip was the bonds formed between the Chilean and American students, and their thoughtfulness about rivers, energy, and solutions. These were sharp kids, the decision makers of tomorrow, shaping their values. Boyles’s Ríos to Rivers program had taken Tompkins’ activism and channeled it straight on to the next generation.

The principal movement against the Baker and Pascua dams was called Patagonia Sin Represas—Patagonia Without Dams. Tompkins didn’t start the group, but he became its biggest financial supporter. The movement reached its peak in 2011 when 60,000 protesters gathered at the capital in Santiago. In the end, the dam’s defeat came at the hands of the unsightly and energy-wasting power lines that were to be strung for more than 1,200 miles. Tompkins was behind a series of billboards that depicted a woman’s beautiful face scarred by a gash of power lines. “What savage would do this?” read the roadside signs. The billboards stood beside the Carretera Austral, backdropped against the deep blue of General Carrera Lake.

Old Friends: Chouinard and Tompkins in 2008. Photo by Jimmy Chin

On December 5th, 2015, Tompkins, Chouinard, Ridgeway, Ellison, Alvarez, and Boyles launched near the village of Puerto Sanchez, paddling east on a glassy General Carrera Lake. Their mellow first day embodied the excitement of a journey’s beginning, and a reunion of old friends. Chouinard didn’t talk to Tompkins about business anymore. “He had these emphatic stances, and I didn’t want to argue with him,” Chouinard says. But they may have chatted about the Sustainable Apparel Coalition, a project Ellison spearheaded with such unlikely partners as Patagonia and Wal-Mart. Maybe they listened to Doug’s rants on the failings of the techno-industrial complex. “He was always pretty far out there on the philosophical spectrum,” says Ellison, “but there is no doubt that he was a mentor of mine.”

Tompkins was a mentor to many, and chief among them was Weston Boyles. The youngest of the group, he was well aware of his esteemed company. “It was like going on a trip with Paul Bunyan or something. I mean, these are mythical characters,” he says. Yet Boyles knew Tompkins well enough to challenge him, as he had recently over private drones. Boyles owned one. Tompkins thought they should be banned. He sent Boyles an op-ed piece denouncing the technology, and used the email exchange to further his philosophical ideas, urging Boyles to “understand the deep systemic root causes of the eco-social crisis, its epistemological roots and the unquestioned assumptions that drive techno-industrial society into the trap that it finds itself…the mega-tech development model is bankrupt and fruitless, a failed experiment flowing out of the Enlightenment.” Boyles had heard much of this before, even agreed with most of it. He respectfully responded to Tompkins, the pilot, with math supporting a drone’s efficiency over aircraft for aerial photography. That surely made Tompkins chuckle. “You’ve got to do the homework,” he liked to say, and Boyles had.

Weston Boyles and Doug Tompkins in 2006. Photo by Edgar Boyles

The team made it to a comfortable cove camp on day two, and then took a layover day to hike up the striking Avellanos valley. Tompkins and Boyles hiked together, going at Tompkins’ swift pace, rarely stopping except to talk about Boyles’s new work—promoting the Carretera Austral as a national scenic highway, so that its environs might gain added protections. Who better to publicize Chile’s southern highway than Boyles, whose childhood trip there at the hands of his “uncle Doug” had left an indelible mark? Boyles went to work on a website and image campaign promoting the Carretera Austral, often working side-by-side with a team Tompkins had sent to make hardscrabble roadside villages a bit more tourist friendly. It was a finishing touch on Tompkins’ vision of a Patagonian economy driven by the region’s natural beauty rather than the exploitation of its resources.

In the evening the guys got Tompkins to tell the story of his pioneering run through rapid Zero on the Zambezi. Later, they all noticed stormy lenticular clouds forming over the mountains, and habitually noted the changing weather, as they had countless times during their lives of adventure. Perhaps those strange and beautiful clouds brought Tompkins and Chouinard back to their weeks on Fitzroy so many years ago, or reminded them of the 72-hour tent stay they once endured together in Antarctica. Certainly the worldly Ridgeway was aware of the changing skies, as were Ellison, Alvarez and Boyles. These were men who have dedicated their lives to wilderness, who’ve chosen to embrace wild nature as their pulse, accepting all the uncertainty that comes with it. “We were always looking for something to fight our way out of,” Chouinard says of the many adventures he shared with Tompkins.

Nobody on the trip wore a drysuit, a decision that stands out in hindsight as a fatal mistake. The men clearly underestimated the deadly potential of the big lake’s tempestuous weather and near-freezing water. After all, they were not scaling an 8,000-meter peak or descending Class V rapids as they had so many times before, they were sea kayaking on a lake. As they packed their boats that morning a moderate breeze rustled through their camp, but once on the water the wind rose steadily. When Tompkins and Ridgeway capsized, the lively lake paddle instantly became a race for survival.

The Accident. Time intervals and locations in the water are approximations based on the recollections of individuals under extreme stress. Open larger map in new tab.

By the time Jib Ellison and Lorenzo Alvarez finally reached the rocky haul-out with Ridgeway, he was nearly unconscious from cold. Launching again to aid Boyles and Ridgeway was out of the question. The paddlers were exhausted, conditions were continuing to deteriorate, and Ridgeway still needed their help. The swimmers had been about 100 yards from shore when they capsized, Boyles and Tompkins were now half a mile from land. As difficult as it was to acknowledge Tompkins and Boyles’s surreal isolation, the fact was that they were beyond the group’s ability to help. Alvarez, the best Spanish speaker, made a satellite phone call.

He reached Tompkins’ operations manager, Carolina Morgado. She called Rodrigo Noriega, a bush pilot who often flies in support of foundation projects and would know where the nearest helicopter was based. Noriega relayed word to Terra Luna Lodge on the lake’s south shore. Within minutes, lodge owner Philippe Reuter and pilot Alejandro Maino were airborne in a Eurocopter B3 sightseeing helicopter. Morgado’s next call was to the Chilean Navy, which dispatched a rigid inflatable patrol boat from its Chile Chico outpost nearly 30 miles to the east. Battling wind and waves, it would be some time before the vessel could offer help.

Who better to publicize Chile’s southern highway than Boyles, whose childhood trip there at the hands of his “uncle Doug” had left an indelible mark?

Boyles knew nothing of the dispatched helicopter, but he suspected help might be on the way. He also knew that even severe hypothermia victims can recover, but drowning is fatal. So when Tompkins began to slur his words, Boyles focused on keeping his failing partner’s head above the waves. He threaded his PFD tow line under Tompkins’ shoulder and through his lifejacket just before Tompkins lost consciousness. Finally, using both arms, Boyles managed to lift Tompkins partially onto his lap. In the process, he lost hold of his paddle. Balancing precariously in the waves and the wind, he watched it drift away.

They were now at the mercy of nature, puny humans floating helplessly toward the middle of an inland sea. They might have drifted there for days, Boyles refusing to part with his role model and friend, but Reuter spotted the red kayak against the rippling white and blue water, and Maino swooped in. The helicopter was not equipped with a rescue winch, so they dropped a life ring tethered to a long length of rope. Boyles used a carabiner to clip the life ring to an elastic accessory cord on his front deck, and the chopper began towing them slowly toward shore.

Boyles managed to stay upright for about 5 minutes before flipping. Somehow, he wet-exited his kayak and, without losing hold of Tompkins, pulled his own torso through the life ring. Over the next 25 minutes, Maino pulled the pair more than half a mile, before the swirling winds and steep shore cliffs forced him to stop. Boyles, himself now shivering uncontrollably, swam Tompkins the final 20 yards to a rocky beach. The chopper then flew Tompkins another 30 minutes to the hospital in Coyhaique, Chile, where his body temperature was measured at 66 degrees. He was pronounced dead three hours later.

Photo from Doug Tompkins’ Memorial by Michelle Pattee

Before the finality of this news reached her, Kris Tompkins and a friend began the 5-hour drive to Coyhaique. Road construction halted them after about two hours. The Carretera was due to remain closed for several hours, but when the driver explained the situation workers opened a lane. Slowly crunching over fresh gravel, the car rolled through a corridor of Patagonian road workers, each solemnly standing with hat over heart, offering their respect and prayers. Once thought to be a spy, Doug Tompkins had won the hearts of Patagonia.

Within weeks, Kris Tompkins was meeting with the presidents of Chile and Argentina, working toward finalizing protections for several new preserves. Boyles was back at work on the Carretera Austral, fundraising for solar panels on a new kayak and community center for the Escualos, and organizing opposition to a proposed dam on the Río Puelo. On General Carrera Lake, the waters were again calm, gathering at the outlet in an inexorable push to become the Río Baker, flowing free through a still unspoiled Patagonia.

—This story first appeared in the June 2016 issue of Canoe & Kayak.

The article was originally published on Canoe & Kayak

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