Voyager sous l’ombre de Poutine: visite de Riga, en Lettonie


«Les États baltes et la Pologne sont condamnés. Ils seront anéantis. Rien ne restera là-bas.
- Vladimir Zhirinovsky, vice-président de la Chambre basse du Parlement russe, dans un discours du 11 août 2014.

Sur le chemin de l’aéroport de Riga vers la vieille ville très touristique de la ville, j’ai croisé une voiture avec deux autocollants de pare-chocs, l’un avec le drapeau rouge, blanc et bleu de la Russie et l’autre qui disait «Fuck Fuel Economy».

Quelques heures plus tard, alors qu'il rejoignait cinq autres Américains pour une visite à pied du remarquable quartier Art nouveau de la ville, l'attention de notre groupe a été momentanément détournée de notre guide letton lorsqu'une Bentley s'est arrêtée bruyamment le long du trottoir. Un homme costaud et costaud, vêtu d'un blazer bleu marine et de mocassins noirs sans chaussettes, est sorti et a commencé à bricoler son téléphone portable.

«Il veut montrer à quel point il est riche», a déclaré notre guide dans un anglais clair et fort. "Mais les vrais riches ne conduisent pas de voitures comme celle-ci." L'homme lourd regarda dans notre direction. «Ouais, il me comprend», a déclaré le guide. "Il sait ce que je dis."

J'ai vécu plusieurs rappels similaires de la tension constante de la vie dans un petit pays vulnérable situé à côté d'un grand empire rapace tout au long de mon séjour d'une semaine en Lettonie, qui, en plus de la frontière avec la Russie, est coincée entre les deux autres républiques baltes, l'Estonie et Lituanie, sur la mer Baltique.

La plupart de mon temps a été passé dans la capitale du pays, Riga, dont le mélange coloré d'architecture baroque et Art nouveau lui a valu le surnom de «Paris de l'Est». Les touristes peuvent passer leur temps à se promener dans les rues pavées étroites de la ville, admirer les jolis bâtiments et acheter de l’ambre. Cependant, j’étais intéressé à explorer la sombre histoire du pays, en commençant par l’ancien siège du KGB, juste au nord du monument de la liberté de la ville, qui commémore la guerre d’indépendance de la Lettonie (1918-1920). Lieu de terreur depuis des décennies, le Siège accueille actuellement une exposition temporaire qui doit fermer cet automne.

Pendant des années, des puissances étrangères (Russes, Allemands, puis Russes) ont déporté et / ou tué une partie importante de la population locale. À présent, de nombreux jeunes Lettons quittent le pays, dont l’économie terne ne peut rivaliser avec celle des autres pays de l’UE pour trouver des emplois.

En parcourant les cellules de prison étroites, étouffantes et claustrophobes du sous-sol, j'ai appris que l'une des raisons pour lesquelles les Lettons pourraient se sentir précaires à propos de l'existence continue de leur pays est qu'ils n'existent en tant que nation indépendante que depuis moins d'un demi-siècle. Après des siècles d'occupation par les Suédois, les Allemands, les Russes, les Polonais et les Lituaniens, la Lettonie est devenue une nation souveraine après la Première Guerre mondiale. Leur indépendance a duré 20 ans, après quoi ils ont été engloutis par l'Union soviétique, grâce aux Molotov- Pacte Ribbentrop conclu entre Staline et Hitler. C'est à cette époque que les Lettons ont connu pour la première fois l'hospitalité russe, qui comprenait diverses formes horribles de torture et d'exécutions, souvent pour le crime d'être un patriote letton. De plus, à la manière kafkaïenne, de nombreux Lettons ont été arrêtés pour avoir violé la loi soviétique avant même l'arrivée des Soviétiques au pouvoir en Lettonie. Il n’est pas étonnant que lorsque les nazis sont venus appeler un an plus tard, de nombreux Lettons les ont accueillis à tort comme des libérateurs.

Un membre de notre groupe de touristes (celui-ci était entièrement européen sauf moi) a demandé à la jeune femme qui nous guidait à travers les cellules de la prison si les Lettons s'inquiétaient de la situation actuelle avec la Russie et l'Ukraine. «Très», fut sa réponse immédiate, puis elle cita la menace de Jirinovsky d’effacer les pays baltes de la carte, une menace que j’ai entendu plusieurs fois citée au cours de mon voyage en Lettonie.

Les menaces d'un blowhard connu comme Zhirinovsky peuvent sembler vaines, mais lorsque vous partagez une frontière avec Vladimir Poutine, vous êtes prompt à être sur vos gardes. Le fait que Lativa, comme ses deux voisins baltes, soit membre à part entière de l'UE et de l'OTAN n'est pas très rassurant. Comme je l'ai appris au musée de l'occupation de la ville, situé sur sa place principale, la Lettonie a cherché la protection de l'Occident et a été déçue avant, par exemple après la Seconde Guerre mondiale, lorsque l'Amérique et la Grande-Bretagne ont détourné le regard alors que l'Union soviétique engloutissait. les pays baltes une fois de plus.

«L’Occident, ils croient aux mensonges de Poutine», m’a dit un professeur lituanien avec frustration lors du dîner d’un soir. «Mais nous avons une expérience directe de l’occupation russe.»

Une autre pression sur la Lettonie est que la démographie n'est pas de son côté. Pendant des années, des puissances étrangères (Russes, Allemands, puis Russes) ont déporté et / ou tué une partie importante de la population locale. À présent, de nombreux jeunes Lettons quittent le pays, dont l’économie terne ne peut rivaliser avec celle des autres pays de l’UE pour trouver des emplois. Ajoutez à cela un taux de natalité en baisse et une population russophone importante, et vous avez une situation qui pourrait sembler mûre pour une insurrection à la ukrainienne.

En fait, pas plus tard qu'en 2007, la Lettonie a été forcée de céder ses revendications à une partie de la partie orientale de son pays appelée Abrene par les Lettons et la région Pytalovsky par les Russes, sous la pression de Poutine, qui lors des négociations a dit avec mépris: aller chercher la région Pytalovsky; ils auront les oreilles d'un âne mort. "

Alors que je rentrais de Lettonie, le président Obama s’est rendu à l’Estonie, voisine de la Lettonie, en signe de solidarité avec l’OTAN. Cependant, malgré les paroles éloquentes habituelles du président, je me suis demandé si nous sommes vraiment prêts à mettre des vies américaines en jeu pour protéger l’intégrité territoriale des Républiques baltes? Et sinon, où tracer cette ligne rouge vif?


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