Un aperçu du restaurant King Cobra de Jakarta


Le nord de Jakarta est le lieu où le passé colonial de la ville côtoie son présent moins que réputé. Loin des méga-centres commerciaux ultramodernes, l'architecture hollandaise restante pique une tête en décomposition entre les magasins de débauche à guichet unique vendant de la peau et de la drogue sous le couvert d'hôtels, de discothèques et de spas. S'il y avait jamais un endroit approprié pour manger un serpent mortel, ce serait celui-là.

Le long des rues d'une manière trop décontractée pour le confort, de petites cages de contreplaqué bleu et de grillage sont tout ce qui sépare les piétons des cobras noirs sifflants. Les convives sont assis à côté des cages comme si les animaux étaient des homards en cuve dans une cabane de fruits de mer du Maine.

Alors que les rues sont jonchées de petits stands de satay, c'est le restaurant King Cobra Mangga Besar qui a acquis la réputation d'être le meilleur endroit pour manger l'un des reptiles. La boutique familiale a ouvert ses portes en 1965 et a depuis ouvert quatre autres restaurants de cobra royal dans la ville, dont un cinquième en route.

En plus d'un an de travail en tant que journaliste à Jakarta, un voyage au restaurant a toujours été ressenti comme une fatalité terrifiante. Ma phobie des serpents est primitive et enfouie dans la partie la plus élémentaire de mon cerveau. Ils me poursuivent dans mes cauchemars et, pour des raisons que je ne peux pas expliquer, cela me oblige à être proche d’eux.

J'entre dans l'établissement serré de 10 tables. Le gril fait des heures supplémentaires. De la fumée blanche a complètement envahi la salle à manger, et il m’est difficile pour mes yeux de scruter le sol carrelé à la recherche de hors d’œuvre échappés.

Maria, la propriétaire de longue date, a évidemment une routine quand il s'agit de personnes blanches curieuses qui entrent dans son restaurant avec des caméras. Elle aboie quelques mots en bahasa à sa fille Olvin, qui me dirige vers l'arrière-salle où sont gardés les serpents.

Une cloison en verre sépare les animaux en cage du restaurant principal. Olvin a déjà franchi la porte battante, et je peux sentir chaque cellule de mon corps me tirer vers la sortie. Je prends une profonde inspiration et expire au rythme de mon pas dans la salle des serpents.

Olvin, avec le seul employé non familial, commence à extraire divers serpents. Certains sont émeraude avec des têtes étroites et pointues; d'autres sont les nuances tachées des treillis de l'armée. Les deux sourient follement alors qu'ils écartent reptile après reptile la distance de leurs bras et tiennent des têtes mortelles plus près de mon objectif que je ne le préfère.

Mes mains tremblent comme des fous. L'adrénaline me monte aux oreilles et je fais de mon mieux pour faire comme si c'était juste un autre jour. À quelques centimètres à ma droite, j'entends les cobras noirs qui me crachent dessus de l'autre côté d'une seule vitre. Je me rends compte lentement que ces deux-là risquent leur vie et je n'ai pas l'intention de manger ce qu'ils ont exposé. Je fais une note mentale pour acheter l'un des autres produits dérivés du serpent qu'ils vendent à l'avant de la maison en guise de remerciement pour leur risque.

Les seuls serpents qui ne sortent pas de leurs cages sont les rois. Selon Maria, ils sont tout simplement trop dangereux pour être enlevés pour le plaisir. Elle dit que les seules personnes qui déboursent régulièrement plus de 250 dollars pour eux sont des hommes d'affaires chinois qui viennent à Jakarta pour de courts séjours pour travailler.

En regardant les animaux pentus, je suis d'accord pour les laisser s'asseoir. Un homme particulièrement inquiétant est toujours mortel, la tête penchée en arrière, les yeux fixés sur le seul endroit où une main doit entrer s'il veut sortir.

Maria dit qu'ils font affaire avec les mêmes chasseurs de serpents depuis des années. Ce n’est que lorsque sa fille a appris à gérer les serpents venimeux qu’elle a craint pour le bien-être de sa famille. Les morsures sont rares, mais lorsqu'elles surviennent, la peau est coupée au point de contact et autant de sang que possible est drainé de la zone.

Un petit fait à propos du restaurant me pousse à mon point de rupture émotionnel. Depuis 1965, un seul cobra royal s’est jamais échappé. Il a atteint le centre du restaurant avant que le personnel ne l'attrape et le remette dans une cage. En jetant un œil aux clôtures de fils, ce n’est pas un sentiment de sécurité qui m'envahit, mais la réalisation redoutée qu’ils sont en retard depuis longtemps pour un autre incident de ce type. J'ai immédiatement une vision de moi-même couverte de serpents échappés qui savent que ma position au sommet de la chaîne alimentaire est au mieux conditionnelle.

Ma réaction est rapide olympique. Je prends un portefeuille en peau de serpent en guise de remerciement d'avoir amusé mes phobies et jette une liasse d'argent que je suppose suffisante vers la caisse. L'instinct l'emporte sur la dignité alors que mes yeux voient la porte et que je me verrouille comme un diner-and-dasher pour le parking.


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